¿Por qué sube el precio de los alimentos?

Esta semana han aparecido numerosas noticias sobre la subida de precios de las materias primas, y también las varias razones que podrían estar provocándola. Es un buen tema para recuperar la sección “experto” en la que expongo dos argumentos contradictorios sobre un tema candente para que uses uno en tus tertulias sociales y parezca que sabes lo que dices.

La cadena de ropa “H&M”, la marca de pneumáticos “Pirelli”, la cadena de comida rápida “McDonalds”, la cafetería “Starbucks” y la compañía europea de aeronáutica “Airbus” anunciaron la semana pasada que sus beneficios podrían sufrir por causa de la subida de precio de las materias primas. A ellos se han unido el gobernador del Banco de Inglaterra y los asistentes del foro mundial en Davos. ¿A qué se debe esa subida?

Hace algún tiempo decían que habría una crisis mundial por la escasez de alimentos causada por el uso de biocombustibles. Ahora la moda son los vehículos eléctricos, o sea que ya nadie se preocupa del incremento de la demanda producido por los biocombustibles.  Ahora hay otros dos argumentos

Unos dicen que los países emergentes han disparado la demanda de materias primas, lo que ha aumentado la producción, llegando casi al límite, lo que provoca una subida de los precios. De hecho esta explicación es exactamente la publicada por el economista clásico David Ricardo en 1807: el aumento de la demanda hace que los precios suban; a esos precios es rentable cultivar tierra que antes estaba abandonada porque los ingresos de su producción no compensaban los costes. De este modo al aparecer nueva producción en el mercado los precios pueden caer pero no hasta el precio inicial, y si la demanda sigue creciendo, el proceso se repite con tierras cada vez menos productivas, con lo que producción y precio siguen subiendo hasta que se llega al punto en que a dicho precio ya no hay incremento de demanda (precio de equilibrio).

En el mundo real el precio de equilibrio significa que gente que necesita productos (por ejemplo alimentos) no tiene acceso a ellos ya que son demasiado caros, arrastrándoles a la pobreza y desatando levantamientos populares (se dice que los acontecimientos en Túnez y Egipto son un ejemplo) y guerras por el control de las fuentes.

Otro argumento es el liderado por el presidente francés y el jefe de la comisión europea que culpan de la subida de los precios a los especuladores (aquellos que se creen el primer argumento y acaparan para sacar beneficio) y piden controles para las compras. Aunque puede darse el caso que quienes compren sean estados que tratan de asegurarse que sus ciudadanos van a tener acceso a las materias, pero que con su comportamiento estén de hecho comportándose como especuladores.

Yo no tengo ni idea de cual de los dos arguemtos es el correcto, o si alguno de los dos lo es. Mi tarea es exponerlo aquí para que puedas escoger uno y cuando estés en una conversación, puedas pretender que sabes de lo que hablas, aunque en realidad no tengas ni idea, como los demás.

Asi que, ¿cual escoges?

PS: hace casi tres años hablábamos aquí exáctamente de los mismos argumentos pero en el caso del petróleo.